Se siente la brisa del cambio. El imperio tenístico forjado por Roger Federer (33 años), Rafael Nadal (27) y Novak Djokovic (27) comienza a agrietarse. La edad y las lesiones aparecen como sus obstáculos para mantener el dominio establecido en la ATP durante la última década, mientras que la irrupción de jóvenes hambrientos es su amenaza a ese reinado.

La final del US Open, disputada entre el croata Marin Cilic (en la foto) y el japonés Kei Nishikori, es un buen ejemplo de los nuevos rumbos.

Desde 2004 en adelante, el triunvirato Federer-Nadal-Djokovic se aburrió de ganar títulos. De los 44 Grand Slams (Australia Open, Roland Garros, Wimbledon y el propio US Open) jugados hasta este fin de semana, 37 se quedaron en sus manos. En el medio hubo quienes desafiaron el poder impuesto (Murray, Del Potro), pero a la larga, los mismos de siempre volvían a repartirse la gloria.

¿Por qué hoy debería ser diferente? ¿Quién dice que Federer, Nadal o Djokovic no pueden ganar más? Obvio que pueden sumar más laureles, pero como decíamos al principio, el físico limitado por la edad y las lesiones dificulta la defensa de puntos y reduce inevitablemente el rendimiento -no el talento- dentro del court. Stan Wawrinka (29) demostró en Australia que en un buen par de semanas se podían vulnerar los castillos que hasta hoy eran infranqueables, mientras que lo de Cilic en el US Open (y lo del subcampeón Nishikori) iluminan el camino a una nueva generación que ansía la cima del tenis mundial.

¿Quiénes son los candidatos? Además de Cilic y Nishikori, la lista debe incluir a Grigor Dimitrov, Milos Raonic y Nicolas Kyrgios.

Estas son las 5 grandes amenazas al Imperio Federer-Nadal-Djokovic:

MARIN CILIC

El flamante vencedor del US Open tiene 25 años y 12 títulos ATP en el bolsillo. Mide 1,98 m. y su gran fortaleza es el servicio. Desde sus inicios ha sido protegido de Goran Ivanisevic, aunque este solo lo entrena personalmente desde 2013. Cilic pasó gran parte del año pasado en los calabozos, luego de dar positivo en un control dóping por niketamida, la cual consumió accidentalmente en pastillas de glucosa. El castigo se acabó en febrero de 2014 y desde entonces comenzó un ataque consistente a la cima del tenis que hoy lo tienen con el primer Grand Slam de su carrera. El márketing no es un arma que deja de lado. Su apuesta, eso sí, no apunta a mercados clásicos: Cilic hoy es rostro del gigante chino Li-Ning y hasta tiene un sitio en Weibo, la red social más importante en Asia. Un verdadero explorador.

KEI NISHIKORI

El japonés comenzó a raquetear a los 5 años y a los 14 ya era alumno de la afamada IMG Academy de Estados Unidos, semillero de estrellas como Andre Aggasi y Maria Sharapova. Siempre ha destacado por un juego agresivo, de fondo, potente derecho y por correr todas las pelotas. Velocidad y resistencia, características que le han reportado cinco títulos ATP con apenas 24 años y ser el primer japonés en el top 10 de la ATP. Hoy Nishikori es ídolo en su país y está listo para dar el gran salto bajo las instrucciones de un crack de los 90: Michael Chang. La final en el US Open es el primer gran resultado de una colaboración que ya entrega réditos económicos. Nishikori es rostro de Adidas, Tag Heuer, Delta Airlines y una serie de productos en su país natal.

GRIGOR DIMITROV

Con apenas 23 años, Dimitrov ya es el mejor jugador en la historia de Bulgaria. Top 10 en la ATP, su juego recuerda mucho al de Roger Federer. De hecho su sobrenombre es “Baby Fed”. Hasta ahora acumula apenas cuatro títulos ATP, pero de a poco gana batallas que le dan un nombre dentro y fuera del court. Dimitrov ama los deportes, los autos, los computadores, los relojes y a Maria Sharapova. Nosotros también amamos a la rusa, la única diferencia es que es el novio de la tenista famosa por su juego, sus piernas y sus gemidos. Esto dijo a W Magazine sobre su relación:

“Es lo mejor que te podría pasar. Pero no es fácil. Los viajes, los medios, el gimnasio, las prácticas… es difícil verse. Por otro lado nos entendemos verdaderamente. Sabemos cuál es el sacrificio”

MILOS RAONIC

Otro bombardero en esta lista. Con 23 años, Raonic ha logrado 6 títulos. La gran arma es su servicio, el cual puede superar sin problemas los 240 kilómetros por hora. Un verdadero cañón. Si bien nació en Montenegro, el palpita los colores de Canadá, donde vive desde los seis años. Es el único canadiense en entrar al selecto grupo de los Top 10 y hasta tiene canciones en su honor. También sabe explotar redes sociales para generar un vínculo más cercano con sus seguidores. En Twitter, por ejemplo, ha hecho la dinámica #AskMilos en las que hemos descubierto su gusto por Taylor Swift o su deseo frustrado de jugar en la NBA.

NICK KYRGIOS

OK. Esta es la apuesta a largo plazo. Kyrgios no ha ganado ningún título y ni siquiera está entre los 50 mejores tenistas del mundo. Sin embargo, este 2014 y con apenas 19 años se floreó en Wimbledon avanzando hasta cuartos de final. En el camino su tenis audaz no tembló ni siquiera con el número uno de ese entonces, Rafael Nadal, a quien batió en cuatro sets. Uno de sus puntos incluso se volvió viral, por la clase y porque en vez de pedir disculpas como suele hacerse en el deporte blanco, lo celebró

¿Cuál será su techo? Indescifrable, pero el apuesta a que será el próximo gran número uno del mundo. Habrá que ver si el resto se lo permite.